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Nave al Sol

Fuente: NASA, Artist Conception of Parker Solar Probe

Hace unos días la NASA lanzó la sonda Parker Solar Probe que viajará hacia el Sol. En su viaje, la sonda aprovechará la gravedad de Venus hasta en siete ocasiones para acelerar y realizar al menos 24 órbitas en siete años. En cada órbita la sonda describirá una trayectoria elíptica que la irá acercando progresivamente al Sol. En la aproximación más cercana al Sol, la Parker Solar Probe se colocará a 6.16 millones de kilómetros, lo que supone situarse a una distancia inferior a la órbita de Mercurio. A dicha distancia la sonda navegará por la corona solar donde las temperaturas alcanzan valores del orden del millón de grados centígrados.

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Cuestión de Tiempo

Algunos de los vicios de nuestra lengua los idea, sin duda, el diablo. En nuestra vida cotidiana llamamos «cristal» al vidrio de las ventanas. En la lista de cosas erróneas no sé si esta se llevaría la palma. Y es que, en el contexto científico, el concepto de «cristal» es absolutamente opuesto a «vidrio». La palabra cristal proviene del término latino crystallus, y este del griego krýstallos. Un cristal es una disposición ordenada de átomos, que se repite, esto es, periódica, en las tres direcciones del espacio. Esto es en realidad un cristal ideal, porque en este mundo no hay nada ideal y, por tanto, los cristales reales contienen ciertos defectillos. Pese a ellos, los cristales reales siguen respondiendo a esa definición anterior. Un granito de sal es un cristal. Si uno lo mira detenidamente podrá comprobar que tiene caras planas, con insinuadas formas cúbicas.

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Sueños Materiales

A veces, contadas veces, los sueños de científicos e ingenieros de materiales se hacen realidad. Durante mucho tiempo, los materiales poliméricos fueron considerados genuinamente aislantes, tanto desde el punto de vista eléctrico como térmico. Buena parte de nuestra tecnología eléctrica actual se basa en estas cualidades, que se unen a su ligereza, flexibilidad y elasticidad. Las vainas del cableado de nuestras casas, las cajas de conexiones, las bases de enchufes, clavijas y demás elementos eléctricos se han aprovechado de ellas. Para estas aplicaciones, la naturaleza térmicamente aislante de los materiales poliméricos no es un inconveniente, pues, si están bien diseñadas, las temperaturas alcanzadas nunca son tan elevadas que requieran una eficiente evacuación de calor.

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